Why are cobots the best logistics partners?

Cobotics is enabling robots and humans to work side by side. A fruitful collaboration, especially due to the automation of repetitive, dangerous tasks or tasks that require strenuous physical effort, thereby freeing up employees to carry out higher value-added activities.

Mechanical co-workers

Various technological "revolutions" are continuously changing the face of the economy and the reality for economic players. In this respect, new generations of robots are evolving very quickly in order to be even more responsive to the needs of companies, especially SMEs. This phenomenon is known as cobotics, short for collaborative robotics, and aims to develop machines designed to assist human operators in the best possible way. Unlike traditional robots, cobots work hand in "manipulator" with humans and do not replace them. While they have a relatively low degree of autonomy, these devices do have a genuine capacity for adaptation in real time. They can also learn new tasks and automate them in order to reproduce them ad infinitum, in particular thanks to machine learning and the emergence of tactile, visual and auditory sensors (as with Baxter, the robot with two arms and a face).

Augmenting humans

Many businesses understand that robotisation, and cobotics in particular, are not the future, but the here and now. A reality that comes into its own in certain sectors, such as medicine, aeronautics, automotive (on assembly lines, for example), education (as with Leka, the playful, teaching robot for children), industry, etc. These cobots are also shaking up the old rules of logistics, by taking over tasks that are laborious, repetitive or dangerous for workers, such as accessing high shelving, moving heavy loads, etc. A step forward in the fight against ailments associated with supply chain jobs, such as musculoskeletal disorders (MSDs).

These collaborative robots also represent progress towards "augmenting" humans, by increasing, for example, their cognitive abilities, accuracy, resistance or even their physical strength. Exoskeletons (such as Hercule V3), for example, are helping to improve human abilities — run faster, carry heavier loads, improve accuracy, etc.

Assigning low value-added tasks

While humans will still be steering machines and processes, there are many advantages associated with using cobots. When they are fitted with several arms, for example, they can perform different tasks at the same time, which is difficult for humans to do. Another example of simplifying the work of the supply chain: the development of applications for reading barcodes in warehouses. Using these sensors, the robot-assistant is then able to identify and position the products, carry out palletising and depalletising operations in complete safety, but also perform quality control, packing tasks, etc. These genuine mechanical co-workers therefore free human employees from these repetitive tasks so that they can focus on higher value-added tasks.

Better at anticipating

In order to take human-robot collaboration even further, certain developments are aimed at mechanical assistants capable of sensing and anticipating human movements, thanks to perception tools (cameras, gyroscope and accelerometer-type sensors, conductive foam, etc.) and learning algorithms (machine learning). The idea is to equip the cobot (such as iiwa, CR-35iA, iZac or APAS) with a form of "intuition" and "sensitivity" that enables it to adapt its behaviour to the actions and movements of the human operator. Intelligent and flexible, these mechanical employees are therefore synonymous with saving time and effort, as they can intervene, for example, to point out an error in the various stages of the production chain.

Developments for the future

The world of cobotics is full of promise, but the scope for progress is still huge. The challenge? Equipping these mechanical co-workers with more flexibility, mobility, better gripping skills (close to those of humans), integration systems and more accessible and intuitive programming modes, without neglecting aspects relating to the safety of such collaborative work.



Technology is transforming the supply chain

The rate of adoption of new technologies in the supply chain has not yet passed 26%, but it should reach 75% in ten years' time. What does this mean for you and how can you prepare for it?

The integration of technology into the supply chain has long been the exclusive preserve of major companies, often motivated by the idea that their departments or subsidiaries will become more efficient by being interconnected. The most striking example of this is the adoption by FedEx in 1985 of a system of handheld scanners, enabling real time package tracking. A revolution back then, but commonplace today!

"Since the 1980s, computer technology has advanced at such a phenomenal rate that it is currently far ahead of the ability of the supply and logistics field to adequately utilize the new technologies", according to Georgia Tech.

In the midst of the revolution in mobile computing, the latest white paper from C3 Solutions – the source of the adoption figures quoted above - explores how IT will shape the supply chain in years to come, thanks to three basic levers:

1. Mobility is more accessible

The policy of “bring your own device” (BYOD) has spread throughout businesses and brought down technological barriers, a move facilitated by falling equipment prices. So, an iPhone 5 has 2.7 times the processing power of the Cray-2 which FedEx had in 1985. The industries that benefit most from this are in logistics (dispatch management, GPS navigation, dock scheduling, parcel tracking, proof of delivery and customer service).

2. Cloud, SaaS and Big Data are becoming instinctive

Like mobile supply chain apps, even though a strong trend in IT, cloud computing is still immature and has yet to truly develop its potential. Although the costs are difficult to calculate, the roll-out of SaaS (software as a service, where the company's applications are based in the cloud) is becoming more and more natural, as it is inherent in the digital nature of the supply chain, particularly in view of the proliferation of connected items (the Internet of Things) in the business environment.

Cloud-based apps are the ideal way to gather data silos for analysis, but Big Data is not a new phenomenon for brands. What's different now is the velocity of solutions compared with the volumes processed and the availability of analytical tools to use this data. Accenture notes: structures that use analytical solutions have faster reaction times (47%) in their supply chain.

3. Web APIs also reign outside "dotcoms"

Application Programming Interfaces have become the plumbing of the Internet of Things. They enablecommunication between different services or apps. For example, US giant Target required its suppliers to connect to its own APIs in an attempt to curb stock-outs. The company managed to reduce delivery windows from two days to one. It also penalises suppliers using outdated tools if deliveries don't arrive in the scheduled window.

Intelligent employment of these tools should result in significant supply chain optimization: increased visibility, better cost control, more efficient integration between companies, more accurate tracking and planning, not forgetting improved regulatory compliance. To gain a better understanding of the issues involved, read the white paper entitled "Technology Reshaping the Modern Supply Chain" published by C3 Solutions. It can be downloaded for free by simply registering on the publisher's website.

Source : C3 Solutions



What "local" contributes to your supply chain

Countries that have spent the 30 last years closing their factory doors are seeing an unexpected return to local industry. The short chain has maybe even taken on a certain value in an unstable economic climate.

From the start of 2016, international exchange volumes have been falling. For the first time since the Second World War, a commercial treaty with the United States has failed during a growth period. Both candidates in the American presidential elections recently opposed the Trans-Pacific Partnership in order to embrace "Made in the USA". The United Kingdom voted for Brexit. In Belgium, Wallonia went head-to-head with the European Union and Canada over the CETA. In other words: globalisation is no longer an unshakeable conviction.

A survey carried out by SCM World indicates that in the United States, companies are three times more likely to recruit (than dismiss) staff in the supply chain area. The trend is identical in European countries such as Germany, the Netherlands and even Great Britain, as the diagram below shows.


(Source: SCM World

Made in China was synonymous with everyday low prices. The paradigm has shifted.


During the 90s, international exchanges grew twice as fast as the international economy. Europe united under a shared currency. China became the world's factory. Tariffs fell, as did transport costs. Nevertheless, if you believe the New York Times, the Walmart revolution was over. So China joined the former prosperous nations club: she used her factories to build a middle class. As for Europe, from now on economic stagnation makes the signing of trade exchanges more complex.

Conclusion: local is back and redesigning the supply network rules. Why?

Distance increases costs

It makes no sense to boast about container capacity and the fall in the price of oil. Transport costs from Asia to Europe are more expensive and riskier than before. Add to this the doubts surrounding trade regulations.

Local is more flexible

The example of Trellebord in Sweden is particularly enlightening. This SME chose to use robots in order to automate a part of its work in a high wage country without having to go through relocation.

For Kevin O'Marah, SCM World supply chain expert, "adaptable platform design is Western industry's best defence against devastating supply constraints." The more such vital inputs can be shared, the better the business can support local production with limited bill-of-materials risk. This is true for Mondelēz, which is pioneering this approach in food, or BMW in automotive."




Five tips for a more effective supply chain in 2017

2016 has seen many new developments: an uncertain global economy, the shock of the American presidential election and disruptive technological innovations. These solutions will optimise your supply chain in 2017.

Get closer to the authorities and governments

While most of the world's resources are in the hands of the private sector, the concentration of industries makes managing a large number of factors, such as the environment, performance, ethics or even society's expectations more complex. Throughout the world, governments provide platforms for coordinating and facilitating supply chain operations (customs agencies, domestic security, food security, ethical resources). Nowadays, a wise supply chain manager understands the benefits of keeping close to the authorities: local economic development, transport, workforce, culture and salaries.

Go through your contracts with a fine-tooth comb

Follow the example on contract theory developed by Oliver Hart and Bengt Holmström, awarded the Nobel Memorial Prize in Economic Sciences in 2016. Their work sets out a framework for analysing all aspects of a contract: managers' remuneration based on their performance, deductibles, co-payers in insurance and even the privatisation of (some) public sector concerns. Guides are available for drafting more pertinent contracts for managing the supply chain.

Even less income, even more experiences

This trend is no newcomer, but is a growing one: when making a purchase customers are no longer satisfied with a deal in which they take all the risks. They hold the seller responsible for the promised quality of the purchased product or service (for example, a diesel car promising 62 miles to the gallon). The way ahead is the following: establish a long-term relationship with the customer based on trust and made indispensable by the growth in social networks. Managing reputation and the customer relationship become crucial factors given that consumer demands have never been so strong and/or supply chains have never been so interdependent.

Assess the value of every employee against automation

Automation affects all economic sectors. McDonald's has launched self-service order kiosks in markets where the cost of labour is significant, particularly in Europe and the United States (against the mass movement for an hourly rate of $15). If this decision involves some controversy, it begs the question: what is the impact on the supply chain managers? Labour has always been the biggest item of expenditure in the chain. For certain positions, automation enables fixed capital investment costs and fewer variable costs. The new rule is that in order to know when and where to implement automation, you need to know the value of each worker.

Make a friend of technology

Making technology work for you enables the supply chain to be successfully digitised. To this end, a combination is vital: automation and adoption of the industrial Internet of Things, along with best security practices against threats (ransomware, hacking). Intelligent initiatives will enable you to optimise the 'leagility' (a combination of the words lean and agile) of the supply chain.



Bibliothèque de New York : une nouvelle stratégie définie par les collaborateurs

Face aux évolutions numériques, la bibliothèque de New York devait se moderniser. Une transformation imaginée par les collaborateurs, répartis en ‘communities’ afin d’élaborer une stratégie. Une belle réussite !

18 millions de visiteurs par an et un budget de 300 millions de dollars. Ces chiffres font de la bibliothèque de New York l'une des plus grandes bibliothèques au monde. Son public est très éclectique : parents, enfants, immigrants, écrivains, chercheurs, touristes, etc. Au cours de ces dernières années, les responsables ont réalisé qu'il était grand temps de moderniser cet illustre institut. Comment fallait-il s’y prendre ?

La Harvard Business Review a émis l’idée d’offrir au personnel — quelque 2 500 personnes — la possibilité de contribuer à l’avènement de la nouvelle institution en les faisant participer aux discussions stratégiques avec les hauts responsables. Impliquer le personnel dans le processus de modernisation permettrait de créer un projet solide dont découleraient des changements parfaitement acceptés par tous et donc plus faciles à mettre en œuvre.

L'idée de travailler avec des « innovation communities » n'est pas neuve. Elle a déjà fait ses preuves auprès du géant de l'électronique américain Best Buy, de l'hôpital pour enfants de Boston et de la compagnie pharmaceutique japonaise Eisai.

Travail d’équipe

Comment la bibliothèque publique de New York a-t-elle procédé concrètement ? Tout d'abord, la direction a mis sur pied 3 ‘innovation communities’. Chacune était chargée de se concentrer sur une thématique bien définie : la circulation des ouvrages, l’offre et le référencement. Ensuite, chaque équipe a été subdivisée en 3 cercles. Le 1er cercle se composait de 5 à 7 membres du personnel résidant dans l'un des quartiers desservis par la bibliothèque. L'objectif était que ceux-ci consacrent un jour par semaine pendant 6 mois à  la création et à l’expérimentation d'un nouveau modèle de gestion. Le 2e cercle était composé de quelque 50 ‘testeurs’ chargés d'expérimenter les solutions proposées. Pour terminer, le personnel dans son ensemble a été invité à faire partie du 3e cercle, baptisé les ‘conversationalists’, afin que chacun puisse apporter son expertise, ses idées et faire part de ses critiques.

Ces groupes ont bénéficié de l'aide d'experts internes, qui les ont assistés dans la réalisation de tâches qui leur étaient moins familières, comme la collecte de données, l'analyse environnementale ou la préparation de présentations pour la direction.

Espaces partagés

Différents types d'espaces ont servi de théâtre aux opérations : un espace virtuel, un espace physique et un espace temporaire. L'espace virtuel consistait en une plateforme de médias sociaux ouverte à tous les travailleurs, y compris à la direction. Les intervenants de tout niveau pouvaient ainsi communiquer de façon ouverte. Une salle de l’antenne de Manhattan a servi d’espace physique et a permis aux intervenants de se réunir afin d'élaborer des stratégies et d’échanger des idées. L'espace temporaire, à savoir la réunion, une fois par semaine, des 3 ‘communities’ permettait d’obtenir soutien et entraide.

Les 3 ‘communities’ ont eu un mois pour soumettre des propositions et les présenter aux hauts responsables. L'objectif était qu'elles proposent des solutions, qu'elles en identifient les avantages pour le public cible et qu'elles dressent une liste de 5 hypothèses pouvant être testées dans un délai de 6 mois. Chaque équipe a ainsi réussi à dégager deux ou trois propositions. Qu'il s'agisse de propositions et non de solutions bien définies a permis aux participants de jouir d'une grande liberté et d'oser réfléchir à voix haute, ce qui a favorisé l'éclosion d'idées novatrices. Le fait de devoir émettre des hypothèses pouvant être testées a également forcé les équipes à venir avec des propositions réfléchies et étayées par des données ayant fait l'objet de recherches.

Les propositions ont ensuite été retravaillées avec l'aide de la direction, des experts internes et du reste de la ‘community’ afin de les rendre plus concrètes, avant d'être approuvées. Ensuite, les équipes principales se sont activées pour poursuivre la mise en œuvre des solutions proposées et les tester.

Les résultats

Le changement apporté par l'équipe responsable de la circulation des ouvrages concernait le système de réservation. Auparavant, 23 millions de livres étaient en circulation, dont deux millions de réservations. La bibliothèque devait souvent transférer des ouvrages d'une antenne à l'autre. Les ‘innovation communities’ ont découvert que la bibliothèque de New York fonctionnait de façon moins efficace que les autres bibliothèques nord-américaines. Ils ont donc proposé une réduction du temps d’attente, des informations plus claires sur ce temps d’attente et un allègement de la charge de travail du personnel.

L'équipe vouée à l’offre a centré ses efforts sur l'amélioration de l'offre destinée à la jeunesse et aux jeunes adultes. Leurs recherches ont en effet démontré que ces catégories de population étaient deux fois et demie plus susceptibles d'utiliser les livres et autres supports dans l'enceinte de la bibliothèque que de les emprunter. L'ampleur de cette utilisation ‘sur place’ a surpris l'équipe et n'avait jamais été incluse dans le modèle de gestion de la bibliothèque auparavant. L'équipe en a donc conclu que la bibliothèque devait mieux répondre aux besoins de cette catégorie de population en mettant davantage de matériel à sa disposition. Il a été recommandé de laisser le soin aux bibliothécaires de déterminer de façon autonome de quel matériel il pouvait s'agir.

L'équipe chargée du référencement a fait une autre découverte surprenante : bien que le service en ligne de recherche et de référence était souvent utilisé, les clients réguliers ne consultaient presque jamais le service équivalent des autres antennes. Et lorsque les clients avaient des questions relatives à l'offre, le personnel n'avait souvent pas le temps de les aider. Pour remédier à cette situation, l'équipe a notamment créé un système de ‘recommandation’ d’ouvrages et de sources aux clients en fonction de leurs recherches en ligne.

Autres effets

Les ‘innovation communities’ ont suscité un véritable engouement parmi les membres du personnel. Ou comme l'a si bien dit l'un d'entre eux : « Nous avons entamé le processus avec le point de vue d'un travailleur et en sommes sortis en adoptant la perspective d'un dirigeant. » De nombreux membres du personnel se sont également montrés très enthousiastes à l’idée d’acquérir de nouvelles connaissances et aptitudes. Le projet a plus que jamais renforcé leur sentiment d'appartenance à leur lieu de travail.  

Les choses ont changé et pas seulement pour le personnel exécutif. Les hauts responsables ont aussi mieux compris comment la bibliothèque fonctionnait ‘sur le terrain’. Par ailleurs, ils ont pu se rendre compte de la capacité des travailleurs à trouver des solutions, à condition de leur laisser une certaine autonomie et de leur en offrir la possibilité, et ce, à un coût négligeable.

Tout ne s'est cependant pas déroulé sans accroc : difficultés pour certains de se familiariser avec les concepts et modèles de gestion ou avec les médias sociaux. Deux équipes ont également dépassé l'échéance des six mois.

Malgré ces petits bémols, l'expérience est une réussite. Le personnel a fait preuve d'un réel enthousiasme et a obtenu d'excellents résultats. La Harvard Business Review, qui a suivi le processus du début à la fin, a été étonnée par l'aspect social des ‘innovation communities’. Les membres du personnel ont tissé des liens de camaraderie nouveaux et forts, scellés par leur dévouement et leurs objectifs communs.


On évoque rarement l'intérêt de la ‘community’ lorsqu'on définit des stratégies, alors que c'est précisément cet aspect qui a été mis en lumière par l'étude de cas de la bibliothèque de New York. La Harvard Business Review affirme qu’il incombe, à présent, aux dirigeants de la bibliothèque de cultiver cet environnement social et ouvert de manière à faire naître, à cultiver et à mettre en œuvre des concepts novateurs.

(Source : Harvard Business Review)

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